Científicos encuentran inesperadas formas de Vida debajo de la plataforma de hielo de la Antártida

Un equipo de investigadores del Instituto Alfred Wegener en Alemania ha descubierto de 77 especies que habitan en el lecho marino debajo de una plataforma de hielo de la Antártida , una pista de que este reino misterioso puede ser mucho más rico biológicamente de lo que los científicos se dieron cuenta.

Poco se sabe sobre el medio ambiente debajo de las plataformas de hielo flotantes de la Antártida, las extensiones hacia el mar de los glaciares del continente que se extienden por 1,6 millones de kilómetros cuadrados. Es un ambiente duro y frío envuelto en una oscuridad continua, y los estudios previos de la vida debajo del hielo solo han documentado unas pocas docenas de formas de vida resistentes.

Briozoos encontrados en el hábitat Imagen: British Antarctic Survey
Briozoos encontrados en el hábitat Imagen: British Antarctic Survey

La nueva investigación, publicada a principios de este mes en Current Biology , identificó más especies en un solo lugar de las que se habían documentado anteriormente en todas las plataformas de hielo del continente helado. Después de perforar dos agujeros a través de la plataforma de hielo Ekström del mar de Weddell, los investigadores recolectaron especímenes del fondo marino en 2018. Encontraron que la biodiversidad en este parche de fondo marino era “más rica que muchas muestras de aguas abiertas que se encuentran en la plataforma continental donde hay fuentes de luz y alimentos”. , ”Según un comunicado de prensa del British Antarctic Survey. Cuatro de las especies estudiadas experimentaron tasas de crecimiento anual “comparables con animales similares” en hábitats de aguas abiertas.

¿Cómo sobreviven estas criaturas?

Las criaturas marinas que identificaron los investigadores incluían invertebrados formadores de colonias llamados briozoos y gusanos serpulidos. Estos organismos se alimentan en suspensión, lo que significa que se sientan en un lugar en el lecho marino, arrebatando trozos de materia orgánica que flotan. Los investigadores sospechan que están comiendo algas transportadas debajo de la plataforma de hielo por las corrientes.

“Este descubrimiento de tanta vida viviendo en estas condiciones extremas es una completa sorpresa y nos recuerda cómo la vida marina antártica es tan única y especial”, dijo el autor principal del estudio, David Barnes, en un comunicado de prensa. “Es sorprendente que encontremos evidencia de tantos tipos de animales, la mayoría se alimenta de microalgas, pero ninguna planta o alga puede vivir en este ambiente”.

Otra sorpresa para los investigadores fue lo antiguo que parece ser este ecosistema helado. Usando una técnica llamada datación por carbono, los investigadores descubrieron que los fragmentos de animales muertos que recolectaron tenían hasta 5.800 años.

Sin embargo, el hecho de que los animales hayan estado viviendo debajo de las plataformas de hielo de la Antártida durante miles de años no significa que sobrevivirán a los próximos siglos: el British Antarctic Survey señaló en un comunicado de prensa que el cambio climático y el colapso acelerado de las plataformas de hielo significa que “Se acaba el tiempo para estudiar y proteger estos ecosistemas”.

“Puede que sea frío, oscuro y con escasez de alimentos en la mayoría de los lugares, pero el hábitat menos perturbado de la Tierra podría ser el primer hábitat en extinguirse a medida que desaparezcan las condiciones de la plataforma de hielo debido al calentamiento global”, escribieron los investigadores en su artículo.

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