Descubren fósil de un Milpiés del tamaño de un Automovil, rompe Récord

El fósil más grande de un milpiés gigante, del tamaño de un automóvil, se ha encontrado en una playa en el norte de Inglaterra.

Los restos de una criatura llamada Arthropleura , data del Período Carbonífero, hace unos 326 millones de años, más de 100 millones de años antes de la Era de los Dinosaurios. El fósil revela que Arthropleura fue el animal invertebrado más grande conocido de todos los tiempos, más grande que los antiguos escorpiones marinos que poseían el récord anterior.

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El espécimen, que se encuentra en una playa de Northumberland a unas 40 millas al norte de Newcastle, está formado por múltiples segmentos de exoesqueletos articulados, muy similares en forma a los milpiés modernos. Es sólo el tercer fósil de este tipo jamás encontrado. También es el más antiguo y el más grande: el segmento mide unos 75 centímetros de largo, mientras que se estima que la criatura original medía alrededor de 2,7 metros de largo y pesaba alrededor de 50 kilogramos. Los resultados se publicaron en el Journal of the Geological Society.

 

Ubicación y año del descubrimiento

Fue descubierto en enero de 2018 en un gran bloque de arenisca que había caído de un acantilado a la playa de Howick Bay en Northumberland. “Fue una total casualidad de un descubrimiento”, dijo el Dr. Neil Davies del Departamento de Ciencias de la Tierra de Cambridge, autor principal del artículo. “Por la forma en que había caído la roca, se había rajado y expuesto perfectamente el fósil, que uno de nuestros antiguos estudiantes de doctorado descubrió al pasar”.

El fósil se extrajo en mayo de 2018 con permiso de Natural England y los propietarios de Howick Estate. “Fue un hallazgo increíblemente emocionante, pero el fósil es tan grande que nos tomó cuatro de nosotros llevarlo hasta el acantilado”, dijo Davies.

 

El fósil se devolvió a Cambridge para que pudiera examinarse en detalle. Se comparó con todos los registros anteriores y reveló nueva información sobre el hábitat y la evolución del animal. Se puede ver que el animal sólo existió en lugares que alguna vez estuvieron ubicados en el Ecuador, como Gran Bretaña durante el Carbonífero. Reconstrucciones anteriores han sugerido que el animal vivía en pantanos de carbón, pero este espécimen mostró que Arthropleura prefería los hábitats de bosques abiertos cerca de la costa.

 

Sólo hay otros dos fósiles de Arthropleura conocidos, ambos de Alemania, y ambos mucho más pequeños que el nuevo espécimen. Aunque este es el esqueleto fósil de Arthropleura más grande jamás encontrado, todavía hay mucho que aprender sobre estas criaturas.

Encontrar estos fósiles de milpiés gigantes es raro, porque una vez que mueren, sus cuerpos tienden a desarticularse, por lo que es probable que el fósil sea un caparazón mudado que el animal arrojó a medida que crecía”, dijo Davies. “Todavía no hemos encontrado una cabeza fosilizada, por lo que es difícil saber todo sobre ellos”.

Conociendo su dieta y más sobre su tamaño

El gran tamaño de Arthropleura se ha atribuido anteriormente a un pico de oxígeno atmosférico durante los períodos Carbonífero tardío y Pérmico, pero debido a que el nuevo fósil proviene de rocas depositadas antes de este pico, muestra que el oxígeno no puede ser la única explicación.

Los investigadores creen que para llegar a un tamaño tan grandeArthropleura debe haber tenido una dieta rica en nutrientes. “Si bien no podemos saber con certeza qué comieron, había muchas nueces y semillas nutritivas disponibles en la hojarasca en ese momento, e incluso pueden haber sido depredadores que se alimentaban de otros invertebrados e incluso de pequeños vertebrados como los anfibios, ”Dijo Davies.

 

Los animales Arthropleura se arrastraron alrededor de la región ecuatorial de la Tierra durante unos 45 millones de años, antes de extinguirse durante el período Pérmico. La causa de su extinción es incierta.

El fósil del milpiés se exhibirá públicamente en el Museo Sedgwick de Cambridge en el Año Nuevo.

Neil Davies es miembro de Churchill College , Cambridge. La investigación fue apoyada en parte por el Natural Environment Research Council.

 

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