El hombre del pulmón de hierro, unido a un ventilador desde 1952

Paul Alexander era un niño de solo 6 años cuando había contraído la polio en 1952, esto lo paralizó y lo convirtió en el hombre del pulmón de hierro.

Sus síntomas fueron: dolor de cabeza, cuello, mucha fiebre y, en cuestión de días, el niño de seis años no podía moverse, hablar ni siquiera tragar.

Alexander, que ahora tiene 75 años, se encuentra casi completamente paralizado, está vivo y bien, gracias al gran ventilador de acero que le ha permitido respirar durante casi siete décadas. Es una de las últimas personas en usar un pulmón de acero, un dispositivo que era común ver en las salas de polio en el pico de la epidemia.

Hombre del pulmón de hierro

Alexander dijo en una entrevista:

“Nunca me di por vencido y no lo haré”

En lugar de ser aprisionado por el dispositivo médico que lo mantiene con vida, el hombre del pulmón de hierro lo ha utilizado como trampolín para prosperar. Se graduó con honores de la escuela secundaria, luego recibió una beca para la Universidad Metodista del Sur después de haber sido rechazado por primera vez por la escuela. Asistió a clases en silla de ruedas durante los breves momentos en que pudo escapar del pulmón de acero.

Alexander se graduó en 1984 con un Doctorado en Jurisprudencia de la Facultad de Derecho de la Universidad de Texas en Austin y trabajó como abogado.

En 2020, hombre del pulmón de hierro escribió un libro sobre su experiencia, Three Minutes for a Dog: My Life in an Iron Lung. Le tomó cinco años hacerlo, escribiendo él mismo cada palabra con un bolígrafo sujeto a un palo que sostenía en su boca.

Alexander dijo:

“Quería lograr las cosas que me dijeron que no podía lograr y alcanzar los sueños que soñé”

Hombre del pulmón de hierro a causa de la poliomielitis

La poliomielitis fue un flagelo de mediados del siglo XX que enfermó a decenas de miles de personas y mató a miles cada año. La enfermedad infecciosa causada por el poliovirus ataca el sistema nervioso central y provoca algún tipo de parálisis en alrededor del 0.5 por ciento de los casos.

Franklin Delano Roosevelt , el 32.º presidente de los Estados Unidos, perdió el uso de sus piernas cuando contrajo poliomielitis en 1921. Los funcionarios de salud declararon a los EE. UU. libres de poliomielitis en 1979 luego de una larga campaña para vacunar a los estadounidenses después de que el virólogo  Jonas Salk inventara la vacuna en 1953.

En el apogeo del flagelo, los pulmones de hierro eran una necesidad absoluta para quienes sufrían parálisis del diafragma. El dispositivo médico les permitió respirar creando presión negativa a través de un vacío, lo que obligó a los pulmones a expandirse.

Actualmente, se cree que Alexander es una de las dos únicas personas que todavía usan un pulmón de hierro. Según el Museo Nacional de Historia Estadounidense del Smithsonian, 1200 personas en los EE. UU. dependían de los respiradores de tanque en 1959. En 2004, sólo 39 personas los usaban.

Alexander admite que adaptarse a la vida en el pulmón de acero fue extremadamente difícil. Dice que se sintió rechazado por los demás y tuvo que aprender a respirar como una “rana” usando los músculos de la garganta para empujar el aire hacia los pulmones cuando estaba fuera del ventilador.

Alexander dijo:

“No quería morir, así que seguí luchando”

Hoy, Alexander continúa su lucha, no solo por sí mismo, sino para que los demás sepan que no están limitados por sus circunstancias.

“Mi historia es un ejemplo de por qué su pasado o incluso su discapacidad no tienen que definir su futuro”

“No importa de dónde sea, cuál sea su pasado o los desafíos que pueda enfrentar. Realmente puedes hacer cualquier cosa. Solo tienes que poner tu mente en ello y trabajar duro”.

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